Préserver la culture et l’histoire du Tibet: entretien avec Michael Yamashita de National Geographic

Préserver la culture et l’histoire du Tibet: entretien avec Michael Yamashita de National Geographic

le yatsa gonbu, un champignon cordyceps qui tue et momifie son hôte chenille, ne s'étend qu'à environ un pouce du sol - presque impossible à voir à l'œil nu. De nombreux Tibétains passent les mois d'été sur les coudes et les genoux, rampant dans l'herbe à la recherche de l'insaisissable pousse. Connu en anglais sous le nom Ophiocordyceps sinensis, et en chinois littéralement «ver d'hiver, herbe d'été», le yatsa gonbus sont achetés et vendus par les commerçants chinois sous le nom de «Viagra naturel».

Cet échange de vers contre de l'argent est l'un des étranges changements dans la culture tibétaine que le photojournaliste du National Geographic Michael Yamashita documente dans son nouveau livre, «Shangri-La: le long de la route du thé vers Lhassa». Yamashita, 63 ans, est partie à la recherche de l'ancien cama gudao - «Tea Horse Old Road» - la route à travers le Tibet et le sud-ouest de la Chine le long de laquelle les Tibétains échangeaient autrefois les chevaux chinois contre du thé et rencontraient le ver en cours de route.

Yamashita a rassemblé ses photographies de voyages de deux ans dans un récit photographique de 272 pages qui retrace l'itinéraire, commençant dans le parc national de Jiuzhaigou et traversant le Sichuan et le Yunnan jusqu'à la région autonome du Tibet (TAR).

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Cette histoire de changement se mêle à des images d’une beauté naturelle époustouflante représentant des montagnes, des prairies, des monastères et de nombreuses zones de minorités les plus dynamiques de Chine. Shangri-La vient de Shambala, ce qui signifie paradis dans le bouddhisme tibétain. Mais ces paysages disparaissent rapidement.

J'ai rencontré Yamashita à Hong Kong pour discuter du photojournalisme, des avantages des magazines en vol et du passage au numérique.

Qu'est-ce qui vous a conduit au Tibet?

Je suis juste tombé amoureux des paysages, des gens, de la spiritualité.

Quand avez-vous fait votre premier voyage là-bas?

Il y a quinze ans. Je suis allé faire une histoire sur Joseph Rock. C’est le grand explorateur géographique qui a écrit dans les années 1920 sur le Tibet et le Yunnan et qui a vécu à Li Jiang. À l'époque, il n'y avait pas de touristes. Li Jiang se composait d'une place de la ville et de petits canaux sinueux. C'était beau. [Les écrits de Rock] sont à la base du roman de James Hilton de 1933 Horizon perdu. C’est un classique. Si vous ne l’avez pas lu, vous devriez le faire. Le livre était extrêmement célèbre et a conduit à un film, Shangri La, Et le reste est de l'histoire.

Parlez-moi un peu de vos débuts dans le photojournalisme.

Je suis juste tombé dessus, sans autre plan que le fait que j'aimais la photographie. Mon seul rêve était de prendre des photos, et quelque part le long de la ligne, je me suis rendu compte: «Quelle belle arnaque ce serait si je pouvais gagner ma vie avec ça!»

Je suis allé à Wesleyan pour l'université et j'ai étudié l'histoire ancienne, mais uniquement parce que je m'intéressais à mes racines. Ayant grandi en Amérique, j'étais un Japonais-Américain sans aucune idée de la partie japonaise de cela. Je suis donc allé au Japon juste après l'obtention de mon diplôme et j'ai fini par y vivre pendant quatre ans au début des années 70, période pendant laquelle j'ai acheté un bel appareil photo et suis devenue professionnelle.

«Professionnel», ce qui signifie simplement sortir mon chapeau en disant: «Ok, je suis un photographe professionnel.» Et puis il faut aller chercher les emplois. J'étais en freelance quand j'ai eu le gros, qui à l'époque était Singapore Airlines.

Pourquoi était-ce le plus gros?

Parce qu'ils avaient le pouvoir et l'argent. Ma région était l'Asie et ils m'ont envoyé vers toutes leurs destinations asiatiques. C’est ainsi que j’ai gagné ma vie pendant sept ans, puis, parce que j’avais un portefeuille qui valait la peine d’être regardé et que j’étais très arrogant, je suis retourné aux États-Unis pour chercher fortune. Je suis allé directement à [National] Geographic. Ils ont aimé ce qu'ils ont vu, et j'ai fini par faire ma première histoire Geographic en 1979. Je suis allé à Hokkaido, c'était un grand succès, et je n'ai jamais regardé en arrière.

Singapore Airlines croyait en une bonne photographie et j'ai eu une énorme visibilité.

Pensez-vous que les gens prennent au sérieux l'écriture de magazines en vol aujourd'hui?

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Peut-être pas, mais votre travail atteindra toujours beaucoup de gens, et beaucoup de personnes influentes volent. Il s'agit de construire votre travail et votre portefeuille.

Voici comment cela fonctionnait: vous étiez publié dans un certain niveau de magazine, ce qui vous permettrait de passer à un autre, et à un autre.

Malheureusement, aujourd'hui, il reste très peu d'impression, comme vous le savez. Donc, le fait qu'il y ait même un magazine physique là-bas… J'y pense juste, et le magazine en vol n'est pas une espèce en voie de disparition. C’est probablement un bon endroit pour le moment.

Le livre est-il une compilation de nombreux voyages?

Oui. La plupart des photos ont été prises au cours des cinq dernières années. Et c'est mon premier livre entièrement numérique. Il y a environ deux ou trois images qui proviennent du film.

Et à quoi ressemblait cette transition?

Je pensais que je serais la dernière personne à faire la transition. J'adore le cinéma! Vous êtes un maître du cinéma, puis soudainement, vous recevez cette nouvelle technologie et vous êtes invité à la soutenir? J'étais donc un changeur assez tardif, vers 1995. J'avais une mission pour un livre de photographie aérienne sur New York, et j'ai pris tout mon budget de film, qui était d'environ 15 000 $, et l'ai dépensé sur un appareil photo numérique et plus de temps de vol. Sous la pression du livre, j'ai dû me familiariser et devenir habile à utiliser la nouvelle technologie. Maintenant que je le suis, j'aurais aimé avoir changé plus tôt, car c'est beaucoup plus simple.

Le numérique présente de nombreux avantages. Et je pense que les photographies [en Shangri-La] chante vraiment. Il y a une qualité en eux, une lueur, qui est différente du film. Il y a une vibrance dans la couleur que je trouve très riche.

Comment avez-vous entendu parler du Yatsa Gonbu pour la première fois?

Travailler sur ce livre! Le nord-est du Sichuan est l'endroit où j'ai entendu parler du cama gudao. Depuis près de deux mille ans, les Tibétains échangent le thé chinois contre des chevaux. J'ai donc suivi cette histoire, et elle était très populaire. Et pendant que je travaille là-dessus, je rencontre les gars avec les vers! J'ai pensé, n'est-ce pas parfait? C’est l’histoire des Tibétains qui n’ont plus de chevaux à échanger et qu’ils échangent des vers contre leur thé. Il y a ce lien entre toutes ces choses. L'un mène à l'autre.

Vous avez mentionné que les Chinois paient jusqu'à cinquante USD par ver. L'afflux d'argent rapide est-il une bonne ou une mauvaise chose pour le Tibet?

Oh, c’est une bonne chose. Cela ne rend personne extrêmement riche, cela leur donne une chance de vivre dans la classe moyenne et de simplement rattraper le monde extérieur. Maintenant, ils peuvent se permettre des motos. Les mauvais côtés sont que c'est une ressource en diminution, qu'il y a toujours beaucoup de combats là où il y a de l'argent en jeu, et qu'ils déchirent les prairies, bien qu'il y ait des groupes qui essaient de leur apprendre à prendre les vers sans dommage.

Qu'est-ce qui rend le livre intéressant pour un public étranger en ce moment?

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Les paysages de ce livre vont vite. Et j’en ai été témoin. Une grande partie de ces photos a été photographiée dans le Sichuan, le Guangzhu et le Yunnan parce que ces régions du grand Tibet semblent maintenant plus tibétaines que la région autonome tibétaine. La Chine s'est concentrée sur le respect du TRE. Les nomades ont été réinstallés et installés dans des logements. Leur mode de vie change. En effet, ils perdent une part énorme de leur culture.

Kanding, qui était autrefois la porte d'entrée du Tibet, est devenue une ville touristique han, et la présence tibétaine y est limitée au divertissement des touristes.

Lorsque vous prenez vos photos, dans quelle mesure le développement moderne conservez-vous dans le cadre?

Je tire tout. Mais mon genre d'histoire n'est pas la Chine moderne. Je m'intéresse aux histoires culturelles et à la préservation historique - des choses qui disparaissent. Je fais cela depuis 1982 et je possède cette immense collection de photographies qui est à peu près une histoire des 30 dernières années. Ma collection contient de nombreuses photographies qui ne peuvent plus être prises. Si j’ai un héritage, c’est que j’ai pu préserver un pays en voie de disparition rapide et qui n’existera pas dans cinq ou dix ans. Tout change si rapidement.

N’est-il pas difficile pour les journalistes d’entrer au Tibet ces jours-ci?

Très. Dans ces circonstances, j'ai été très chanceux d'avoir terminé le projet l'année dernière. Depuis les Jeux olympiques, il y a eu des interruptions et des émeutes, et la Chine a fermé le Tibet pendant près d'un an. J'attendais dans les coulisses, tirant sur tout sauf Tibet, attendant juste la permission, ce que j'ai finalement fait. Maintenant, c’est encore plus difficile.

Qu'est-ce que tu vas faire après?

Le Grand Canal, le plus long canal du monde. La plus longue voie navigable artificielle. Encore une fois, c’est un mélange d’histoire et de changement. Je suis toujours à la recherche de l’histoire suivante et ils sont difficiles à trouver.


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