Images d'une oasis polynésienne: Mitiaro, Îles Cook

Images d'une oasis polynésienne: Mitiaro, Îles Cook

C'était juste avant le lever du soleil quand j'ai ouvert les yeux. Une douce palette de pastels se reflétait sur le périmètre en acier poli de la fenêtre de ma cabine, signalant la rupture imminente du soleil dans l’horizon. Mon compagnon de cabine Mareike, un biologiste spécialisé dans les maladies du corail, et moi avons grimpé l'escalier en colimaçon jusqu'au pont. En appuyant nos côtés gauche sur la balustrade, en faisant attention de ne pas perdre pied sur le bateau à bascule, j'ai été surpris de la rapidité avec laquelle nous nous déplaçions, notre équilibre s'étant adapté à la mer agitée - même si les ecchymoses sur nos hanches et nos cuisses nous suppliaient de différer. La plupart de notre équipe de recherche était avec le soleil, 10 personnes au total dont sept Cook Islanders, un Australien, un Allemand et un Américain - moi.

Au moment où nous avons atteint notre mouillage au large de Mitiaro, une île de corail surélevée dans un labyrinthe de grottes d'eau douce, abritant moins de 200 habitants et située dans l'archipel de l'île Cook, nous étions devenus une unité assez cohésive qui a refusé de prendre un moment de cela. expédition de trois semaines pour acquis.

Timmy MacDonald, instructeur de plongée.
Photo: Caine Martin

Le Waitt Institute, basé en Californie, avait généreusement fait don du navire de recherche ultramoderne dans lequel nous nous trouvions. Ils ont facilité l'évaluation de base des récifs sur plusieurs îles pour soutenir le projet de parc marin des îles Cook (récemment déclaré par le Premier ministre Henry Puna; une fois légiféré, le parc de 386 000 milles carrés sera le plus grand du monde). Mitiaro était la troisième étape de cinq îles au cours de ce voyage, et même s'il lui manquait les doux lagons turquoise des deux premiers, elle a gagné des dividendes avec sa beauté sauvage et son mystère souterrain. «Je suis fatigué de voir autant de baleines», a plaisanté notre scientifique en chef, le Dr Teina Rongo, après notre première plongée. C'était l'hiver dans le Pacifique Sud et cela signifiait la migration des baleines à bosse. Il semblait que chaque fois que nous regardions la mer, un bec, une nageoire ou un coup de chance apparaissait, mais jamais trop souvent pour passer inaperçu. Et quand un chant de baleine se faisait entendre sous l'eau, nous levions tous les yeux de nos planches à papier pour nous retourner et faire face à la chute, en espérant que les créatures majestueuses passeraient.

Alors que quelques voyageurs intrépides pénètrent chaque année à Mitiaro pour goûter à l'hospitalité polynésienne via l'expérience Itiki chez l'habitant, l'île n'est pas habituée à un troupeau de plus de 20 têtes qui se présentent dans le port.

Dans un camion à plateau emprunté au maire de l’île, nous nous sommes entassés et sommes partis, rebondissant sur les routes de corail écrasées, nos filles criant alors que les porcelets se précipitaient hors du chemin. Nous nous sommes tournés dans la brousse et avons trouvé Vai Nauri - une caverne d'eau douce facilement accessible. Dans l'eau émeraude froide, nous avons sauté, quelques-uns des garçons plongeant en apnée dans un long tunnel de forêt de stalactites sombre, faisant surface quelques minutes plus tard dans une poche d'air sous l'île.

Plus loin vers le centre de l'île, une pancarte «Vai Tamaroa» marquait le début d'un long chemin. Pendant 20 minutes, nous avons marché, sur des épines de fossiles de corail et de mauvaises herbes, jusqu'à un trou de baignade d'eau douce isolé entouré de falaises. Ayant déjà été à cet endroit, j'ai sauté le premier, excité de le partager avec les autres. «C'est vraiment profond et une remontée facile», ai-je promis, la stalagmite visible sous la surface jouant des tours sur notre perception de la profondeur.

La lumière tamisée et la pluie imminente nous ont obligés à retourner au port. De nombreux insulaires se sont rassemblés pour dire au revoir alors que nous préparions le skiff pour notre retour vers le bateau ancré. Le port avait été récemment repensé, et avec la nouvelle rampe de mise à l'eau, une épaisse couche d'algues vertes brillantes, accentuée par le soleil couchant. Il semblait que tous les enfants de l’île glissaient pieds nus sur la rampe, tournoyaient et riaient. Un par un, nous nous sommes joints au jeu. Tenant la main avec eux, rigolant et essayant de ne pas subir trop de blessures, nous nous sommes engagés dans des acrobaties jusqu'à ce que le soleil soit bien sous l'horizon.

En m'éloignant cette nuit-là, j'ai remercié tranquillement l'île, croyant que le paysage et les gens que j'aimais si férocement dans les îles Cook avaient pris quelques cœurs de plus sans méfiance, et tout comme moi, ils reviendraient.

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Mareike

Mareike, heureuse de sa décision de se lever et de regarder le lever du soleil.
Photo: Auteur

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Réunion communautaire

Le Dr Teina Rongo, scientifique en chef et experte en corail, avec Jacqui Evans, gestionnaire du parc marin des îles Cook, expliquant nos recherches lors de la réunion de la communauté de Mitiaro. Teina est une île Cook et a pu expliquer notre travail en maori des îles Cook, la langue locale.
Photo: Auteur

3

Jardin de corail

Un jardin de corail dur sain.
Photo: Graham McDonald

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Relevé des coraux

Dr Mareike Sudek, biologiste corallien, effectuant une enquête sur les coraux. Nos levés ont été menés à des profondeurs comprises entre 7 et 10 mètres, ce qui signifie que nous étions à la merci d'une poussée implacable.
Photo: Tim MacDonald

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Couverture complète

Couverture 100% corail se dirigeant vers le dépôt.
Photo: Graham McDonald

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Être regardé

Ici, je réalise une étude des poissons de récif le long du transect, tout en étant filmé par David Hannan, un cinéaste australien primé sous-marin.
Photo: Graham McDonald

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Carangue noire

On dirait que je suis debout sur du corail, mais je plane en fait dans une fissure entre deux murs, hypnotisé par la carangue noire qui ne cessait de m'encercler.
Photo: Graham McDonald

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Visiteur

Un bébé baleine à bosse nageant près de nous ... je ne sais pas qui était le plus curieux. Voici Barbara Hanchard, chercheuse et photographe aux Iles Cook, sur le point de s'émerveiller lorsqu'elle baisse les yeux!
Photo: Tim MacDonald

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Dans le bleu

À cause des vagues et de la houle, les bateaux de plongée attendaient en dehors des pauses, nous obligeant à faire nos arrêts de sécurité dans le bleu. Mareike et moi traînons à 5 m, attendant de voir ce qui monte des profondeurs.
Photo: Graham McDonald

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Le nouveau port de Mitiaro

L'appel d'offres de l'Institut Waitt dépose notre groupe à terre dans le nouveau port de Mitiaro, avec le navire de recherche au loin.
Photo: Barbara Hanchard

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Conduire

Notre bus de tournée à plat pour l'après-midi. L'équipage des îles Cook était ravi de faire visiter l'équipage du bateau. Vous pouvez voir l'église Mitiaro en avant, puis à moins d'un quart de mile, nous étions loin de toutes les autres voitures, maisons et personnes.
Photo: Tim MacDonald

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Aéroport

En longeant la piste (également du corail écrasé), nous avons eu la chance de voir décoller un avion d'Air Rarotonga.
Photo: Graham McDonald

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Grotte de Vai Nauri

À l'intérieur de la grotte de Vai Nauri, de l'eau douce cristalline nous a tous joué des tours. Nous étions habitués à l'apnée en eau salée… on coule assez vite sans le sel!
Photo: Graham MacDonald

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Apnée

Quelques matelots de pont ont libéré un tunnel assez long et sombre vers une autre poche d'air. C'était leur point de vue sur la sortie. Beaucoup d'entre nous attendaient avec impatience leur retour.
Photo: Tim MacDonald

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Vai Tamaroa

Vai Tamaroa, sentier menant au meilleur trou de baignade de l'île.
Photo: Barbara Hanchard

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Lancement

Ayant été à Mitiaro fin 2012 pour des consultations de sanctuaire de requins, j'avais sauté de cet endroit une fois auparavant. Les autres étaient heureux de me laisser sauter le premier pour montrer que c'était sûr.
Photo: Tim MacDonald

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Tissage

Sur une île aussi petite que Mitiaro, toute exploration implique de nombreuses occasions de s'asseoir et de parler avec les habitants. Cette femme était en train de tisser un tapis en pandanus et d'insérer des rubans magnifiquement colorés à travers les bords. Elle l'envoyait à Rarotonga pour être vendue pendant les marchés du samedi.
Photo: Auteur

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Mikaela

Voici Mikaela, la petite amie de Mitiaro, âgée de 4 ans.
Photo: Auteur

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Pas prêt à partir

Les filles me montraient définitivement. La glisse aux algues est peut-être mon nouveau sport préféré.
Photo: Barbara Hanchard


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