Sur les PowerBars, les lépreux et les arrêts de parade à Varanasi

Sur les PowerBars, les lépreux et les arrêts de parade à Varanasi

Nous n’avions pas voulu arrêter la parade.

Mon ami Sholeh et moi avons payé quelques roupies à un garçon, Sahel, pour qu'il marche avec nous le long des ghats, ou des escaliers menant à la rivière; son travail consistait à chasser les mendiants. Nous avons traversé les odeurs de bouse de vache, d'encens, d'urine, de curry et de fumée. Les sons des tambours, le sitar, les chants d'une mosquée. Une vache a gravi les marches du ghat. Un touriste a pointé son téléobjectif géant vers un homme en prière. Nous avons marché dans la lumière sombre du soir, et quiconque s'est approché de nous a été renvoyé par Sahel, qui leur a fait signe de «parler à la main». Son travail a été pris très au sérieux.

Nous nous sommes arrêtés dans un restaurant, avons lu le menu, qui prévenait: «Veuillez prévoir 21 minutes pour votre commande», et Sahel s'est tenu dehors, s'assurant que personne ne nous dérangerait. Il a donné la main aux mendiants, aux lépreux, aux petites filles vendant des coquillages. Il ne s’est arrêté devant personne et valait le dollar que nous avions payé. Et nous valions son temps - un dollar est le salaire quotidien moyen d'un Indien. Sahel n'avait que 11 ans, gagnant peut-être plus que son père.

Après nous être arrêtés pour le déjeuner puis dans un magasin pour acheter des saris, Sholeh et moi avons erré dans les rues. Un lépreux était assis près d'un feu, suppliant. Son nez s'était fondu dans son visage, ses doigts s'étaient fondus. J'avais un PowerBar dans mon sac, alors je le lui ai remis. Il le tenait avec ses poignets, regardant l'emballage en or brillant avec confusion. J'ai réalisé qu'il n'y avait aucun moyen qu'il puisse ouvrir l'emballage. J'ai repris le bar en lui disant en anglais, ce qui est peut-être plus ridicule que le cadeau du PowerBar lui-même, que je le déballerais pour lui. J'ai décollé l'emballage d'or et remis la barre entre ses poignets. Il l'a regardé avec curiosité. Je ne sais pas s’il savait même que c’était de la nourriture; cela ne ressemblait certainement à aucun des plats que j'avais vus en Inde.

"Allons-y," dit Sholeh, fatigué de voir l'absurdité de la scène. Comme je ne savais pas quoi faire d'autre, j'ai fait un signe de la main, une demi-vague loufoque. Le lépreux hocha la tête et je voulais croire que j'avais fait quelque chose de bien. Que je n’étais pas à ma place, étrangère et ignorante.

Le filet vaporeux du crépuscule était tombé, et la parade, prélude à aatari, ou les prières du soir, avaient commencé. Des hommes de tous âges et de toutes tailles jouaient des flûtes et des sitars, frappaient des tambours, secouaient des tambourins ou marchaient simplement en procession dans la rue. Sholeh et moi avons salué la foule en passant. Les hommes plus jeunes ont fait signe en premier. Puis ils nous ont tous regardés et nous ont fait signe en riant. Ils ont arrêté de jouer de leurs instruments et ont agité des deux mains. Certains ont même sauté de haut en bas d'excitation. Les camarades à l'arrière se sont entassés dans les hommes qui ont été arrêtés, nous saluant, et tout le défilé s'est plié comme un accordéon puis s'est arrêté. Tout le monde dans les rues nous a regardés, essayant de voir ce qui aurait pu arrêter la parade. Sholeh et moi avons ri au début - l'idée d'arrêter une parade!

Mais Sahel nous a réprimandés. Il ne parlait pas anglais, mais la façon dont il nous a éloignés du bord du défilé, le regard sur son visage, le mouvement des doigts, nous a dit qu’il était en colère contre nous. Peut-être que nous n’avions pas valu la peine après tout. Nous lui avons donné l'équivalent d'un autre dollar, doublant son salaire, et il a hoché la tête avec beaucoup de sérieux avant de disparaître dans la forêt de gens orange et vêtus d'or, nous laissant à nous-mêmes.


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